Una maleza invasora podría intensificar la propagación de la malaria en África oriental después de que los científicos encontraron nueva evidencia de que crea un caldo de cultivo favorable para las hembras de mosquitos, que transmiten la malaria.

En un estudio publicado en Scientific Reports el mes pasado, los investigadores encontraron que la planta conocida popularmente como «hierba de la hambruna» libera sustancias químicas llamadas terpenos de sus raíces que tienen una «mezcla distintiva de fragancias atractivas para los mosquitos».

 

Esta hierba, que generalmente se sabe que es tóxica tanto para los humanos como para el ganado, es fácilmente ingerida por los mosquitos de la malaria en busca de azúcares como fuente de energía y también tolera su toxina clave llamada partenina «.

Baldwyn Torto, coautor del estudio y jefe de la unidad de ecología química y del comportamiento, Centro Internacional de Fisiología y Ecología de Insectos ( icipe ), Kenia

 

Agrega que a medida que las hembras adultas se alimentan de la hierba conocida científicamente como Parthenium hysterophorus , adquieren azúcares, un recurso energético vital para volar y encontrar pareja para la reproducción, y buscan a los humanos para picar la sangre necesaria para el desarrollo de sus huevos.

Torto le dice a SciDev.Net que las hembras adultas de mosquitos que emergen de los criaderos contaminados con productos químicos de las malas hierbas de la hambruna viven una semana más de lo normal, lo que aumenta su probabilidad de transmitir el parásito de la malaria.

Los investigadores evaluaron si las hembras de mosquitos grávidos (preñadas) preferirían poner sus huevos en agua destilada o en agua tratada con una mezcla de terpenos extraídos de las raíces de las malas hierbas de la hambruna. La hierba que prospera en climas más cálidos es originaria del noreste de México y es endémica de América.

«Las hembras grávidas se sintieron más atraídas por poner huevos en el agua tratada con exudado de la raíz … que en el control de agua destilada», dice el estudio.

Eunice Anyango Owino, entomóloga médica de la Facultad de Ciencias Biológicas de la Universidad de Nairobi, Kenia, dice que esta hierba podría considerarse como «la más destructiva» a nivel mundial.

«El hallazgo de que favorece la reproducción del mosquito transmisor de la malaria no ha hecho más que exacerbar la ya mala situación teniendo en cuenta que la malaria sigue siendo una de las principales causas de mortalidad y morbilidad, especialmente en niños menores de cinco años y mujeres embarazadas», explica.

Owino dice que la hierba con sus raíces podría eliminarse físicamente de los cuerpos de agua además del uso de herbicidas, pero advierte que un mayor uso de productos químicos podría ser peligroso para el medio ambiente, costoso de comprar y aplicar.

Torto agrega que la fragancia producida por la maleza de la hambruna se puede explotar para desarrollar herramientas de captura para apuntar a las hembras que ponen huevos como parte de la vigilancia y el control de enfermedades.

Torto explica que los enemigos naturales como el gorgojo del tallo ( Listronotus setosipennis ) y el escarabajo que se alimenta de hojas ( Zygogramma bicolorata ), que ataca las partes vegetativas y reproductivas de la maleza en diferentes condiciones ambientales y hábitats, podrían ayudar a frenar su propagación.

Según un informe publicado en mayo por la Asociación Internacional de Ciencias de Protección Vegetal, el gobierno de Kenia ha importado estos dos insectos para el control biológico de la maleza que ahora ha invadido al menos 48 países a nivel mundial, incluidos Etiopía, Kenia, Mozambique, Sudáfrica, Tanzania, Uganda y Zimbabwe.

Pero Owino advirtió que el control de la maleza invasora podría ser problemático ya que la rápida tasa de crecimiento de la planta y las numerosas pero pequeñas semillas hacen que sea muy difícil de controlar.

«Las semillas pueden ser transportadas fácilmente a nuevas áreas incluso por el viento, los animales y el agua, son resistentes al clima adverso y siguen siendo viables para la germinación durante mucho tiempo», le dice a SciDev.Net .

Fuente:
Referencia de la revista:

Milugo, TK y col. (2021) Las señales químicas del exudado de la raíz de una planta invasora modulan el comportamiento de oviposición y la supervivencia de un mosquito vector de la malaria. Informes científicos. doi.org/10.1038/s41598-021-94043-5.